Stop the Repression in Catatumbo, Colombia: AfGJ Solidarity Statement

(Versión español sigue el inglés)  Following is a statement on attacks by the Colombian Armed Forces against unarmed protesting farmers in the Catatumbo region. In attacks on June 22 and June 25, 2013, four persons have been killed, scores wounded and hundreds arrested.  Also included below are links to two videos, one from the 22nd, and the other from the 25th, that bear graphic testimony that these attacks were carried out against unarmed civilians. WARNING: Videos Not for the Faint of Heart!



Photo by Telesur.


The Alliance for Global Justice strongly condemns the Saturday, June 22 and Tuesday, June 25, 2013 attacks of the Colombian Armed Forces against unarmed peasant farmers in the Catatumbo region of Colombia. These attacks have resulted in the deaths of four farmers, with some scores of demonstrators left wounded, including at least 21 by gunshot wounds, and hundreds arrested. Videos taken during and after the attack on the 22nd show unarmed peasants confronted by heavily armed units of the ESMAD anti-disturbance police. ESMAD units used a variety of weapons, including machine guns.

Milton Henao, Telesur’s Colombia correspondent, was present at the Tuesday, June 25 attack, saying that “The National Army and the mobile scuadron moved to contain the protests with stun grenades and tear gas….From the mountain, men from the army shot at the demonstrators and the peasantry congregated in the protest, with no shots fired into the air but against the population.” According to Henao, protesting farmers were taking part in a peaceful, nonviolent protest when “they were attacked with indiscriminate fire. The proof is evident, and the videos, too.” Henao further reported that it would be impossible for the military authorities to maintain that they were responding to armed protestors or some other type of action, describing the attack as a “frontal assault”.

As of this statement, Colombian President Juan Manuel Santos has not yet commented on Tuesday’s attack, but justified Saturday’s attack by accusing the protesters of being allied with the guerrillas. This is a spurious charge used notoriously in Colombia to justify a whole host of abuses, including assassinations, disappearances, unprovoked attacks against communities, and the incarceration of activists, peasant farmers and unionists.

These attacks are direct threats to the peace process. They coincide with recent repression of rural communities and members of the political opposition. This repression includes the assassination of two leaders of the Fensuagro union of agricultural workers in the department of Cauca in March, and the May arrests of eight members of the Marcha Patriótica (Patriotic March) in the department of Tolima. These arrests included Guillermo Cano, Human Rights Coordinator for the Peasant Workers Association of Tolima, a Fensuagro affiliate.

Attacks such as these are all too familiar to those who have long advocated for a political solution to Colombia’s armed and civil conflicts. They are reminiscent of the August 12, 2011 opening day of the National Encounter for the Land and Peace in Barrancabermeja. As this important and pivotal event was getting underway, participants received word that Pres. Santos had ordered an unprovoked bombing of the municipality of Chaparral, Tolima. Santos claimed that guerrillas were hiding in the area.

In Catatumbo, peasants have been holding protests, blocking roads and occupying facilities to protest the government’s chemical spraying of Monsanto’s RoundUp Ultra herbicide as part of coca eradication efforts; and the refusal of the government to establish a Peasant Reserve Zone, as authorized by legislation in 1994 and 1996. That legislation would provide protected land for collective farming. Protesters say that they are being denied this in favor of concessions made to foreign coal companies.

The spraying of RoundUp Ultra and other glyphosates is funded by USAID (the United States Agency for International Development) as part of Plan Colombia, the US-Colombia war plan. Peasant farmers have asked that the government switch to manual eradication and that it fulfill unkept promises to establish programs of coca crop substitution and infrastructure development. However, the spraying of herbicides is favored because it functions to remove jungle cover, making it difficult for guerrilla units to move undetected. The use of glyphosates against civilian farming families for such military ends is a war crime and an act of genocide. RoundUp Ultra has been associated with a wide variety of health and ecological hazards. It is ironic that coca is one of the plants most easily able to reestablish itself after glyphosate has been sprayed.

Pres. Santos defended Saturday’s attack in Catatumbo by publicly ridiculing a message sent him by peace negotiators for the FARC-EP (Revolutionary Armed Forces of Colombia-People’s Army) calling on an end to the crackdown against protesters. Santos called the message, “…stupid, because with these messages, what they do is prove that these demonstrations have been infiltrated by the guerrilla.”

The reality is that these demonstrations are largely lead by the Peasant Association of Catatumbo (Ascamcat). Santos false statement just reminds us that over the past year, in the midst of negotiations to end Colombia’s civil war, threats and attacks against human rights defenders are at a ten year high, forced displacement is up by 83%, arrests of members of the political opposition are rising and the repression and killing of Colombian unionists continues at the world’s highest rate.

As Minister of Defense and, then, Vice President under the administration of Álvaro Uribe, and today, as President, Santos has maintained the official line that the FARC-EP has been reduced to just 9,000 members and that the ELN (National Liberation Army) has only two to three thousand. There were 7,000 peasants participating in the nonviolent demonstration that was attacked under Santos’ orders on June 22. Is Santos suggesting that more than half of Colombia’s guerrillas are either unarmed protesting farmers in Catatumbo or just pawns of “guerilla infiltrators”, unable to enunciate and advocate for their rights peacefully on their own?

The activities of the US supported Colombian military in Catatumbo are acts of unwarranted aggression against their own countrymen and women. That Colombia would be rewarded with an official association with NATO is sad, but fitting. The willingness to fire on innocent families in order to advance corporate interests is a needed skill for NATO participation.

US support for war and repression to Colombia, along with passage of the US-Colombia Free Trade Agreement, and US backing for Colombia’s entry into NATO all just go to show that what the US wants in Colombia is not peace, but unfettered corporate profits and military basing options for future strikes against Venezuela and other South American countries. We must demand something very different. Therefore, the Alliance for Global Justice calls on the White House and Congress to:

  • stop all military aid to Colombia and to demand that the Colombian government agree to a cease-fire;

  • declare strong and unmitigated support for the Colombian peace talks, including allowing the participation of FARC-EP negotiator Ricardo Palmera, currently held in solitary confinement in a US prison;

  • suspend the Free Trade Agreement with Colombia;

  • demand an immediate end to NATO’s agreement of Cooperation with Colombia.

And to the Colombian government we say:  Stop the repression in Catatumbo!  The whole world is watching!


Alto a la repressión en Catatumbo, Colombia: Declaración de Solidaridad de la Alianza por la Justicia Global (Alliance for Global Justice)

La Alianza por la Justicia Global (Alliance for Global Justice), de los Estados Unidos, condena los ataques del sábado, 22 de Junio y Martes 25 de junio del 2013 departe de las Fuerzas Armadas de Colombia hacia campesinos desarmados en la región Colombiana de Catatumbo. Estos ataques resultaron en la muerte de cuatro campesinos, y decenas de manifestantes heridos, incluyendo por lo menos 21 heridas de balas, y cientos de personas arrestadas. Varios videos tomados durante y después de los ataques del 22 de junio, muestran a campesinos desarmados siendo confrontados por unidades de la policia anti-disturbios ESMAD,  las cuales estaban fuertemente armadas, incluyendo con ametralladoras.

El correspondiente de Telesur en Colombia, Milton Henao, el cual estuvo presente durante los ataques del 25 de junio, dijo que, “El Ejército Nacional y el escuadron móvil de carreteras participaron para contener las protestas con bombas de aturdimiento y gases lacrimógenos….Hombres del ejército dispararon desde la zona montañosa en contra de los manifestantes y el campesinado congregado en la protesta, no eran disparos al aire sino en contra la población.  Según Henao, los campesinos que estaban protestando, lo hacían de una manera pacífica y sin violencia cuando, “fueron atacados con fuego indiscriminado.  Las pruebas son evidentes y los videos también.” Henao siguió reportando que seria imposible que el ejército se atreva a decir que los campesinos estaban armados. Un ataque al que el llamó “ataque de frente.”

Hasta este día, el Presidente Colombiano, Juan Manuel Santos, no ha hecho ningun comentario acerca de los ataques del martes, 22 de junio. Por otra parte, este justificó los ataques del sábado 25 de junio, porque según el, los campesinos estaban aliados con la guerrilla Colombiana. Esta acusación, ha sido usada repetidamente en Colombia para justificar asesinatos, desapariciones, ataques no provocados en contra de varias comunidades, arresto y encarcelamiento de varios activistas, campesinos, agricultores y sindicalistas.

Estos ataques se pueden ver como amenazas directas al proceso de paz en Colombia, y coinciden con la muy reciente represión de comunidades en areas rurales y la oposición política. Esta represion incluye el asesinato de dos líderes del sindicato agrícola FENSUAGRO del departamento de Cauca en Marzo, y los arrestos en mayo de ocho miembros de la Marcha Patriótica del departamento de Tolima. Entre de los arrestados, se encontraba Guillermo Cano, Coordinador de Derecho Humanos de la Asociación de Trabajadores Campesinos de Tolima, la cual es un afiliado de FENSUAGRO.

Ataques como estos son muy comunes para aquellos que se han dedicado por mucho tiempo a defender y abogar por una solución política a los conflictos armados y civiles de Colombia. Estos ataques son un recordatorio del 12 de Agosto, del 2011, el dia de la inauguración del Encuentro Nacional por la Tierra y la Paz en Barrancabermeja. En este dia, mientras este fundamental encuentro estaba en marcha, varios participantes recibieron mensajes de que el Presidente Santos, había ordenado, sin provocación,  que la Municipalidad de Chaparral, Tolima, fuera bombardeada. Santos reclamó que las guerrillas Colombianas estaban escondidas en esa región.

En Catatumbo, varios campesinos han estado participando en manifestaciones, protestando, bloqueando carreteras y tomando varios edificios, como protesta en contra de las fumigaciones químicas del herbicida RoundUp Ultra de la empresa Monsanto, que parte de esfuerzos para erradicar el cultivo de coca; y el rechazo del gobierno Colombiano de establecer una Zona de Reserva Campesino, la cual fue autorizada por legislaciones en 1994 y 1996. Estas legislaciones, proporcionarían terrenos protegidos para la agricultura colectiva. Varios manifestantes mantienen que este derecho se les esta negado por privilegios otorgados a empresas extranjeras que producen carbón.

Las fumigaciones de RoundUp Ultra y otros glifosatos son fundadas por la Agencia Estadounidense para el Desarrollo Internacional, o USAID por sus siglas en inglés, como parte del Plan Colombia, lo cual es un plan de guerra establecido por el gobierno Colombiano y el Estadounidense. Por mucho tiempo, comunidades campesinas en Catatumbo han pedido al gobierno Colombiano que cambien del método fumigador, al método de erradicación manual, y que mantenga su palabra de establecer programas agrícolas para substituir la cosecha de la coca y promover el desarrollo a la infraestructura. Sin embargo, la fumigación de herbicidas es preferida por el gobierno estadounidense, ya que también sirve como exterminador de la cubierta, o capa selvática, lo cual, según el gobierno Colombiano, dificulta la observación de movilizaciones de las guerrillas por la selva sin ser detectados. Estos fines militares hacen que el uso de glifosatos en contra de la población agrícola civil sea un crimen de guerra y un acto de genocidio. El herbicida RoundUp Ultra ha sido asociado con varios problemas ecológicos y de salud. Lo que es mas ironico es que la planta de coca es una de las mas rapidas y faciles de reestablecerse despues que ha sido fumigada por glifosatos.

El Presidente Santos, ridiculizó públicamente un mensaje llamando a la paz, enviado por negociadores de las FARC-EP.  Ell mensaje pidió en poner en fin a los ataques y a la represión en contra de los manifestantes. Refiriéndose al mensaje, Santos dijo, “es una torpeza, porque con esos mensajes, lo que hacen es comprobar que esas manifestaciones estaban infiltradas por la guerrilla….”

Lo que si es cierto, es que la mayoría de estas manifestaciones son organizadas por la Asociación de Campesinos en Catatumbo (Ascamat), no por la guerrilla. Las declaraciones falsas del Presidente Santos nos ayudan a recordar que en este último año, en medio de negociaciones enfocándose en poner fin a la guerra civil en Colombia, la cantidad de los ataques y amenazas en contra de defensores de derechos humanos han aumentado mas que en los últimos diez años. Los desplazamientos forzados han llegado a un alta de 83%; arrestos de varios miembros de la oposición política han aumentado también. La represión y los asesinatos de sindicalistas Colombianos continúan siendo los más frecuentes de todo el mundo.

Empezando como Ministro de Defensa, después vicepresidente durante la administración de Álvaro Uribe, y hoy como presidente, Santos ha mantenido un argumento oficial, el cual sostiene que hoy en dia, nada mas quedan 9.000 miembros de las FARC (Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia-Ejército del Pueblo) y que del ELN (Ejército de Liberación Nacional), nada más quedan dos o tres mil miembros. En la demostración del sábado, 22 de junio, participaron 7.000 campesinos los cuales fueron atacados bajo órdenes de Santos. ¿Sugiere el presidente Santos que más de la mitad de todas las guerrillas Colombianas son campesinos y agricultores desarmados en Catatumbo?, ¿O que estos manifestantes son solo “peones” de las guerrillas, que no poseen ni voz ni voluntad propia para alzar sus voces, y demandar sus derechos pacíficamente?

Los actos del ejército colombiano, fundado por los Estados Unidos, en Catatumbo son actos de agresión injustificada en contra de sus propios pueblos. Es triste pero apropiado que Colombia ha sido recompensada con un afiliacion oficial al OTAN (organización del Tratado del Atlántico Norte). Tener la voluntad de disparar contra familias inocentes con el fin de promover los intereses corporativos es una habilidad necesaria para participación de la OTAN.

El apoyo de los Estados Unidos a la guerra y represión interna de Colombia, junto con la aprobación del Tratado de Libre Comercio Estados Unidos-Colombia, y el respaldo de EE.UU. para el ingreso de Colombia a la OTAN, apenas van a demostrar que lo que los EE.UU. quiere en Colombia no es la paz, sino que beneficios empresariales sin restricciones y opciones militares abiertas para futuros ataques contra Venezuela y otros países de América del Sur. Debemos exigir una realidad diferente. Por lo tanto, la Alianza por la Justicia Global hace un llamamiento a la Casa Blanca y al Congreso a:

  • Detener toda ayuda militar a Colombia y exigir que el gobierno colombiano se comprometa a terminar todos los ataques armados contra el pueblo de Catatumbo.
  • Declarar apoyo firme a las conversaciones de paz en Colombia, incluyendo permitir la participación del negociados de las FARC-EP, Ricardo Palmera, quien está actualmente recluido en un régimen de aislamiento en una cárcel de EE.UU.
  • Suspender el Tratado de Libre Comercio con Colombia;
  • Exigir el cese inmediato del acuerdo de cooperación que tiene la OTAN con Colombia.

Y al gobierno de Colombia, decimos: ¡Paren los ataques en Catatumbo! ¡El mundo entero mira!